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aperdyne - Peut-on voyager dans le temps ?

Peut-on voyager dans le temps ?

LE PLUS. À partir d'une DeLorean ou d'une autre machine, est-il possible qu'un jour l'homme puisse voyager dans le temps ? S'agit-il d'un simple rêve ? Le physicien et cosmologiste Stephen Hawking ne ferme aucune porte. Pour lui, le voyage temporel est un sujet scientifique sérieux. Voici selon notre chroniqueur Jean-Paul Fritz à quoi cela pourrait ressembler.

Le 28 juin 2009 a eu lieu à l'université de Cambridge une fête d'un genre un peu particulier : les invités étaient des voyageurs temporels.

L'hôte de cette réception, avec petits fours et champagne, n'était autre que le célèbre professeur Stephen Hawking. Pour être certain de ne pas attirer de simulateurs, l'invitation à cette petite sauterie n'a été diffusée qu'après qu'elle a eu lieu, ce qui excluait d'office tous les habitants ordinaires de notre présent, ou même du passé... et la réservait aux humains venus du futur.

La fête du professeur Hawking n'a pas été un succès, et les voyageurs temporels ne se sont pas montrés, soit qu'ils aient été trop timides (ou tenus au secret), soit qu'ils n'aient pas eu connaissance de l'invitation... À moins, tout simplement, que les voyageurs en question n'existent pas.

Mais l'expérience aura au moins eu le mérite de montrer que l'un des plus grands cerveaux de ce monde prend le voyage temporel au sérieux.

Le futur, sans espoir de retour...

Le voyage dans le temps n'est pourtant pas une aberration scientifique, même si l'on est très loin de "Retour vers le futur", ou même de "La machine à voyager dans le temps" de HG Wells.

Tout d'abord, voyager vers le futur ne devrait pas poser trop de problèmes, à condition d'aller assez vite. C'est l'une des conséquences de la théorie de la relativité, exprimée par le fameux "paradoxe des jumeaux" : prenez deux jumeaux, l'un restant sur Terre et l'autre partant pour un voyage à une vitesse proche de celle de la lumière. S'il revient sur Terre après deux ans de parcours (pour lui), le "jumeau voyageur" retrouvera sur Terre un frère qui aura vieilli de 30 ans.

Bien sûr, à l'heure actuelle, on n'a pas trouvé de moyen d'approcher la vitesse de la lumière, mais on a déjà pu vérifier en mesurant précisément le temps dans des horloges à bord d'avions que cette différence de vitesse a effectivement un effet sur le "passage du temps".

On peut aussi concevoir qu'une personne que l'on mettrait en état de vie ralentie pendant suffisamment de temps pourrait elle aussi se réveiller dans le futur... Là encore, sans espoir de revenir à son "époque d'origine". Les technologies permettant ce "long sommeil" ne sont pas encore au point, mais certains y travaillent déjà.

Trou noir et trou de ver

Ceux d'entre vous qui ont vu "Interstellar" sauront à quoi ressemblent trous noirs et trous de ver. Les premiers engendrent un champ gravitationnel extrêmement intense, qui d'après la relativité pourrait courber l'espace-temps jusqu'au point où il formerait un cercle complet, revenant donc à son "point de départ" : un voyage dans l'espace-temps.

Les seconds peuvent, toujours en théorie, relier un point à un autre de l'espace... et même de l'espace-temps. On pourrait donc concevoir un "trou de ver" qui relierait deux époques différentes, et permettrait ainsi le voyage temporel. Kip Thorne, l'astrophysicien, qui fut consultant scientifique pour le film, s'est d'ailleurs penché sur ces théories du voyage temporel.

Ce n'est pourtant pas parce qu'un trou de ver ou un trou noir présenteraient des possibilités de voyage dans le temps que nous pourrions construire un engin capable de résister à la gravitation d'un trou noir, ou à l'environnement d'un trou de ver. Peut-être que l'on aura de tels moyens dans l'avenir, mais ce n'est pas pour demain.

Le grand-père, le temps... et l'espace

Le voyage temporel, s'il peut exister, génère cependant quelques casse-têtes de tout premier ordre. En tête, le fameux "paradoxe du grand-père" : imaginez un voyageur temporel qui revient dans le passé et tue son propre grand-père. S'il a fait cela, il n'a donc pas pu naître, et par conséquent, n'a pas pu voyager dans le temps pour tuer son grand-père... Certains théoriciens résolvent ce paradoxe en imaginant qu'à chaque voyage temporel, un nouvel "univers parallèle" est créé, et qu'il y a une multitude d'entre eux.

Un autre élément à ne pas oublier est de voyager dans l'espace autant que dans le temps. En effet, nous vivons dans un univers en perpétuel mouvement. Ainsi, si vous vouliez retourner 100 ans en arrière, il ne suffirait pas de vous projeter aux mêmes coordonnées spatiales un siècle plus tôt : vous vous retrouveriez dans le vide.

Le système solaire se déplace en effet à grande vitesse dans la galaxie, et la Terre ne repasse pas par le même point chaque année, contrairement à ce que les représentations centrées sur le Soleil pourraient laisser croire. Ainsi, il y a 100 ans, un endroit donné sur notre planète se trouvait à plus de 61 milliards de kilomètres d'ici, soit plus de 10 fois la distance moyenne de la Terre à Pluton. Quand on sait qu'il a fallu 9 ans à New Horizons pour rejoindre Pluton, je vous laisse imaginer le problème !

Les sens de la flèche du temps

L'an dernier, un groupe de chercheurs publiait une étude sur une expérience originale : ils ont simulé le voyage dans le temps de photons, ces particules de lumière, étudiant les interactions entre un "photon voyageur temporel" et son incarnation passée, simulée par un autre photon. Pour eux, donc, le voyage dans le temps, au moins à l'échelle des particules, est possible. Ce n'est pas un avis partagé par tous : d'autres chercheurs estiment que la "flèche du temps" ne peut aller que dans une seule direction, et que l'on ne peut aller que du passé vers le futur, rendant en cela impossible le voyage dans le temps.

En fait, c'est la nature même du temps qui est en cause, et les théoriciens ne sont pas tous d'accord sur ce sujet. Certains évoquent un univers vraiment symétrique où la "flèche du temps" pourrait aller dans les deux sens (du passé vers le futur, ou du futur vers le passé). D'autres, comme Julian Barbour, vont même jusqu'à nier l'existence du temps, qui ne serait qu'une sorte de grande illusion due à nos perceptions.

L'univers symétrique, c'est justement le sujet d'une étude publiée cette semaine dans "Nature Physics". Des chercheurs de l'université libre de Bruxelles ont bâti une version de la théorie quantique qui possède cette symétrie temporelle.

"Notre travail montre que si nous croyons que la "symétrie temps" doit être une propriété des lois fondamentales de la physique, nous devons envisager la possibilité de phénomènes au-delà de ceux concevables dans la théorie quantique standard. Si de tels phénomènes existent et où nous pourrions les chercher, c'est la question", explique Ognyan Oreshkov, co-auteur de l'article.

La conscience et le libre-arbitre

Ce qui me fascine le plus dans la théorie autour du voyage temporel, ce sont ses implications philosophiques.

En effet, si l'on considère que l'on peut voyager dans le passé et dans le futur, que le temps n'existe pas ou que la "flèche du temps" puisse aller dans les deux sens, cela signifie que les deux sont "écrits", et que le futur n'est pas seulement un élément potentiel que nous décidons par nos actions de chaque instant. Si le voyageur temporel va visiter son grand-père dans la jeunesse de celui-ci, cela veut donc dire que le grand-père en question a devant lui un avenir tout tracé, dans lequel il aura un petit-fils. Adieu le libre-arbitre, donc ? Et avec lui la responsabilité de nos actes ?

En plus de cela, il nous interroge sur la nature même de notre conscience : nous nous situons en un seul point de notre vie, ce que l'on nomme le "présent". Notre conscience peut "voyager" dans le passé, grâce aux souvenirs (même s'ils restent particulièrement subjectifs et que notre esprit ait tendance à les modifier), mais pas dans l'avenir... Est-elle donc limitée ? Cela devient un vrai casse-tête...

Peut-être arrivera-t-on à matérialiser le voyage dans le temps dans les années qui viennent, mais cela ne voudra pas pour autant dire que vous pourrez aller voir les numéros du loto de la semaine prochaine, ou vous rendre dans le passé pour acheter des actions Apple avant qu'elles ne grimpent... Cela restera plus probablement une affaire de particules et pas d'êtres humains.

À moins que d'ici là on ait acquis des connaissances sur un univers qui pourrait parfois faire passer Matrix pour un dessin animé pour enfants...

Jean-Paul Fritz - leplus.nouvelobs.com


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